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Le Pdg du groupe américain Hughes Electronics, Michael Smith, qui était hostile à un rapprochement avec Rupert Murdoch dont l'enjeu central est le service de télévision par satellite DirecTV, a démissionné vendredi avec effet immédiat. Harry Pearce, 58 ans, vice-président du conseil d'administration de General Motors, qui possède Hughes Electronics, va lui succéder à la tête du conseil d'administration de Hughes, a indiqué la compagnie dans un communiqué. Harry Pearce a annoncé parallèlement son départ de General Motors, où il supervisait tous les activités non-automobiles du groupe, dont celles de Hughes Electronics. Il travaillait depuis 1985 chez le premier groupe automobile mondial. Un vice-président de Hughes, Jack Shaw, 62 ans, devient de son côté Pdg de la compagnie. "J'ai passé ces dernières années à faire évoluer Hughes d'un groupe d'aérospatial et de défense vers une compagnie de médias et de divertissement pur (TV par satellite)", a déclaré Michael Smith, 57 ans, dans le communiqué. "Nous y sommes arrivés. Je crois qu'il est temps maintenant d'aller de l'avant", a ajouté le Pdg démissionaire, qui aura passé au total 33 ans chez GM et Hughes. Il avait rejoint Hughes lors du rachat de la compagnie par GM en 1985 et présidait à ses destinées depuis octobre 1997. Rupert Murdoch négocie depuis plusieurs mois en coulisses une fusion avec Hughes Electronics, qui possède DirecTV, le numéro un américain de la télévision par satellite avec quelque 12 millions d'abonnés. Le magnat australo-américain des médias, qui possède de puissants actifs satellitaires en Asie et Europe mais pas aux Etats-Unis, convoite activement DirecTV pour pouvoir ajouter un puissant pilier américain à son dispositif. Les négociations, enrayées au début 2001 devant les réticences de Michael Smith, qui trouvait officiellement que l'offre de News Corp "manquait de valeur" mais était soupçonné par les médias de s'opposer personnellement à Rupert Murdoch, ont été relancées au début mai à l'initiative de GM. Le conseil d'administration de GM a alors donné son feu vert à l'engagement de négociations formelles avec News Corp. Depuis, GM s'est aussi déclaré prêt à étudier une offre d'Echostar, le numéro deux américain de la télévision par satellite, relançant ainsi le suspense autour de DirecTV.
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