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Lundi 30 Octobre 2000 à 00:00

Lancement réussi d'EuropeStar

Le premier satellite de télécommunications du nouvel opérateur européen EuropeStar UK Limited a été mis sur orbite dimanche matin par la fusée européenne Ariane.

Le lanceur, une Ariane-4 dotée de deux propulseurs d'appoint à ergols liquides (Ariane-44P), avait décollé du Centre spatial guyanais à Kourou à 05h59 GMT, après un report du lancement prévu initialement samedi matin, du fait des conditions météo défavorables. "C'est un vol parfait pour la centième Ariane 4", s'est félicité un porte-parole d'Arianespace peu après le décollage dimanche. EuropeStar UK Limited est une entreprise mixte issue d'un partenariat entre Alcatel Space et Loral Space.

L'objectif de cette société, faisant partie d'une nouvelle structure spatiale, Loral Skynet Global Alliance, qui comprend Loral Skynet, Satellites Mexicanos (SatMex) et Orion Network System, est de commercialiser une gamme de services de télécommunications et de télévision par satellites avec une large couverture géographique.

Construit par Space Systems Loral à Palo Alto (Californie) et doté d'une charge utile réalisée par Alcatel Space à Toulouse, le satellite EuropeStar-1 a une masse de près de 4,2 tonnes au lancement. Sa durée de vie prévue est de quinze ans. Il assurera notamment l'acheminement d'émissions de télédiffusion directe (DTH, "Direct-To-Home"), la transmission de données à haut débit (internet et d'autres services en ligne), ainsi que des services de téléphonie rurale entre l'Europe, l'Afrique australe, le Moyen-Orient, l'Inde et le Sud-Est asiatique.

Après ce tir, Arianespace a sur son carnet de commandes 40 satellites à lancer, pour un montant global supérieur à 20 milliards de francs (3,05 mds EUR), et neuf véhicules de transfert automatiques (ATV) européens à expédier vers la Station Spatiale Internationale (ISS). Ce vol, le 134e depuis le début du programme Ariane en décembre 1979, est aussi le 100e pour la famille des Ariane 4, en service commercial depuis 1988.

Conçue à l'origine pour des charges utiles de 2 à 4,2 tonnes, Ariane 4 a lancé à plusieurs reprises des charges utiles de près de 5 tonnes. Le lanceur est progressivement supplanté par Ariane 5, le nouveau lanceur lourd européen en service commercial depuis décembre 1999. Ariane 4 n'est pas pour autant abandonnée et restera en service jusqu'en 2002.
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