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Samedi 4 Novembre 2000 à 00:00

Deux Russes et un Américain habitants de l'ISS.

Deux cosmonautes russes et un Américain sont devenus les premiers habitants de la Station Spatiale Internationale, le laboratoire de l'espace du 21ème siècle où ils s'apprêtent à vivre une mission historique de 117 jours.

Les deux Russes, Iouri Guidzenko et Sergueï Krikaliov, et l'Américain William Shepherd, qui commande la mission à bord, sont entrés vers 11H00 GMT dans l'ISS, un peu plus d'une heure et demie après l'arrimage du vaisseau Soyouz au module russe Zvezda (Etoile), le principal élément de la station, où ils vivront et travailleront pendant quatre mois.

Ils ont annoncé eux-mêmes leur entrée dans l'ISS, dans une communication avec le TSOUP, le centre de contrôle des vols spatiaux, à Korolev, près de Moscou. Aussitôt, les trois hommes se sont mis au travail pour faire démarrer les systèmes d'éclairage et une caméra qui assurera la transmission d'images en direct depuis la station. Partis mardi du cosmodrome de Baïkonour, au Kazakhstan, à bord de Soyouz, ils vont vivre jusqu'à leur retour sur terre prévu le 26 février une aventure exceptionnelle, puisqu'il s'agit de la première mission habitée de longue durée à bord de la station internationale.

Dans la grande salle du TSOUP, où était retransmis en direct l'arrimage, applaudissements et larges sourires ont accueilli la réussite de l'opération, à 09H21 et 20 secondes GMT, responsables russes et américains se félicitant mutuellement. "Nous avons encore beaucoup de travail, mais le début est fait", a souligné Mikhail Sineltchikov, le chef des vols habités de l'agence spatiale russe. Assises côte à côte, les trois femmes des cosmonautes ne cachaient pas leur nervosité avant l'arrimage, alors qu'un responsable du TSOUP égrenait: "plus que 5 mètres, plus que 4 mètres avant de toucher l'ISS... ".

"Je suis heureuse et très émue", a déclaré à l'AFP Betty Shepherd, la femme de l'astronaute américain, alors que le TSOUP venait d'annoncer la réussite de l'arrimage. "Je ressens du bonheur et de la fierté pour mon mari", commentait Olga, l'épouse de Iouri Guidzenko. Les trois pionniers de l'ISS ont ensuite procédé aux dernières vérifications, ajusté la pression de l'air entre Soyouz et la station, puis enfin ouvert les sas d'accès à l'ISS.

Pour quatre mois, ils vont donc vivre dans l'espace très réduit de Zvezda, un module de 19 tonnes et 13 mètres de long, équipé d'une cuisine et de "chambres individuelles". Ils devront dans un premier temps rendre vivable la station, "régler tous les systèmes qui assurent la vie à bord, l'électricité, l'alimentation en oxygène", a expliqué Mikhail Sineltchikov. Peu d'expériences scientifiques seront menées pendant cette mission qui sera plutôt consacrée à des tests sur le fonctionnement de la station elle-même, a indiqué Vladimir Soloviev, le responsable russe de l'expédition. Le travail sur l'ISS sera géré par deux centres de contrôle, le TSOUP et le centre de la NASA, à Houston (Texas).

En orbite à une altitude de 381 à 460 kilomètres au-dessus de la Terre, les astronautes seront soumis à un rythme de vie très strict: lever à 00h00 GMT, coucher à 15H00 GMT. Chaque jour, ils interrompront leur travail pendant deux à trois heures pour se consacrer à des exercices physiques, essentiels pour compenser l'effet néfaste de l'apesanteur sur les muscles du corps humain.

Cette mission marque un pas décisif dans l'histoire de l'ISS, un projet regroupant 16 nations, d'au moins 60 milliards de dollars, qui devrait être achevé en 2006. Outre Zvezda, l'ISS compte aujourd'hui deux éléments, le noeud de connexion américain Unity et le module russe Zaria (Aube), et mesure 48 mètres de long pour 60 tonnes. Une fois terminé, ce laboratoire géant atteindra 108 mètres de long, 74 de large et pèsera plus de 450 tonnes.
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