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Dimanche 5 Août 2007 à 00:00

Lancement de Phoenix, la sonde martienne américaine

La Nasa a lancé tôt samedi Phoenix, la sonde martienne américaine qui doit pour la première fois aller creuser le permafrost des régions arctiques de la planète rouge pour tenter d'y détecter la possibilité de l'émergence d'une vie.

La fusée Delta 2 à deux étages s'est arrachée du pas de tir de la base aérienne de Cap Canaveral en Floride (sud est) comme prévue à 09H26 GMT (05H26 locales). Une dizaine de minutes plus tard, la sonde a été mise en orbite terrestre où elle devait rester environ 80 minutes. Le deuxième étage du lanceur doit se rallumer alors pour donner à Phoenix la poussée finale qui lui fera commencer son périple de 680 millions de kilomètres vers Mars où elle doit arriver le 25 mai 2008.

Phoenix se posera près du pôle nord de la planète. Ce lancement était initialement prévu le 3 août mais avait dû être reporté de 24 heures en raison de mauvaises conditions météorologiques qui avaient retardé les préparatifs. La mission Phoenix a été initiée en 2002 et représente un coût de 420 millions de dollars y compris le lancement. Elle doit durer trois mois.

"Nos instruments sont spécifiquement conçus pour trouver des signes de fonte périodique de glace et déterminer si cette région arctique étendue de Mars constitue un environnement habitable pour des microbes", a expliqué avant le lancement Peter Smith, de l'université d'Arizona, le principal scientifique de la mission. Une fois sur la surface de Mars, Phoenix déploiera un bras articulé de 2,35 mètres capable de creuser à une profondeur d'un mètre.

Les scientifiques espèrent que le robot trouvera de la glace, dont ils supposent la présence dans le sous-sol. Ces instruments peuvent, en analysant la composition du permafrost martien, trouver des molécules de carbone et d'hydrogène -des éléments nécessaires à la vie- ainsi que d'autres composants chimiques et déterminer ainsi si une forme de vie primitive a été ou est possible sur Mars.

La sonde, fabriquée par le groupe Lockheed Martin, pèse 350 kilos dont 55 kilos d'appareils scientifiques.
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