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Mardi 12 Février 2008 à 00:00

Le laboratoire européen Columbus amarré à la Station spatiale internationale

Le laboratoire européen Columbus a été amarré lundi avec succès à la Station Spatiale Internationale (ISS), mettant officiellement en orbite l'Europe de l'espace.

"Le laboratoire européen fait officiellement partie de l'ISS", a déclaré l'astronaute français Léopold Eyharts, peu après l'amarrage, selon les communications retransmises en direct par la chaîne de télévision de la Nasa. L'amarrage, retransmis en direct par l'Agence spatiale américaine, s'est déroulé à 21H44 GMT.

Cet événement, attendu depuis longtemps, représente une étape majeure pour l'Europe spatiale qui devient ainsi pleinement co-propriétaire du seul avant-poste orbital dont les expériences conduites en micro-gravité permettront de préparer les missions habitées vers Mars. Jusqu'à présent, seuls les Etats-Unis et la Russie disposaient de leur laboratoire.

Columbus permettra de réaliser des centaines d'expériences dans les biotechnologies, la médecine, les matériaux et les fluides, augmentant considérablement les capacités de recherche de l'ISS. Le premier des trois éléments du laboratoire japonais Kibo, qui complétera le coeur de la structure de l'ISS, sera livré et amarré à l'ISS en mars.

Columbus, un module cylindrique de sept mètres de long sur 4,5 de diamètre, a une masse à vide de 10,3 tonnes et de 19,3 tonnes plein. Il peut héberger jusqu'à trois personnes et intégrer dix armoires d'expérimentations. Sa construction, qui a coûté 1,3 milliard d'euros, avait été lancée en 1992, avec plusieurs années de retard. Columbus aurait dû être acheminé à l'ISS fin 2004. Mais l'accident de la navette Columbia en février 2003 a cloué au sol les trois autres orbiteurs pendant deux ans.

Son lancement, finalement prévu en décembre dernier, avait encore dû être retardé en raison d'un problème technique sur la navette Atlantis. Atlantis a finalement été lancée le 7 février, depuis la Floride, avec sept astronautes à son bord, dont le Français Léopold Eyharts et l'Allemand Hans Schlegel. Le spationaute allemand, qui a eu un problème de santé samedi, n'a pu participer à la sortie orbitale, lundi, en compagnie de l'Américain Rex Walheim pour la mise en place du laboratoire sur l'ISS. Il a été remplacé par Stanley Love.

Lors de cette excursion spatiale débutée à 14H35 GMT, et achevée à 22H11 GMT, les deux mécaniciens de l'espace ont notamment fixé sur le laboratoire un mécanisme qui a permis de le saisir, à l'aide du bras robotique de l'ISS piloté de l'intérieur par l'astronaute Leland Melvin. Rex Walheim et Stanley Love avaient pris une heure de retard dans l'exécution de leurs tâches, les obligeant à refaire le plein d'oxygène dans la chambre de décompression de l'ISS.

Dès mardi, les astronautes pourront entrer dans Columbus et commencer à tester les équipements. La seconde sortie spatiale prévue mercredi sera essentiellement consacrée au remplacement d'un vieux réservoir d'azote sur l'ISS. La participation du spationaute allemand à cette sortie n'était pas encore tout à fait certaine.

Néanmoins, des responsables de la Nasa ont indiqué dimanche que cela restait en principe programmé et un porte-parole de l'Agence spatiale européenne (ESA) a précisé le même jour que le spationaute allait bien et devrait normalement effectuer la sortie. La troisième expédition orbitale, vendredi, aura pour principal objectif d'installer des systèmes d'expérimentation extérieurs à Columbus pour des recherches dans le vide de l'espace.

Le spationaute français Léopold Eyhart restera dans l'ISS plusieurs semaines pour activer Columbus. Il remplace dans l'ISS l'Américain Daniel Tani qui rentrera sur Terre avec Atlantis. L'Allemagne est le plus gros contributeur de ce projet dont elle finance 41%, suivie de l'Italie (23%) et de la France (18%).
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