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Dimanche 9 Mars 2008 à 00:00

L'ATV, ravitailleur européen du futur pour Station spatiale internationale

L'ATV (Automated Transfer Vehicle), qui sera lancé pour la première fois dimanche d'une fusée Ariane 5 vers la Station spatiale internationale, est un véhicule automatisé européen de 20 tonnes destiné à ravitailler l'ISS et rehausser son orbite.

Long cylindre de 10,3 m de long et 4,5 m de diamètre, l'ATV est constitué de deux modules principaux : un module de service (instrumentation) et un module de fret. Il est équipé de quatre panneaux solaires d'une envergure totale de 22 m. Chargé de ravitailler l'ISS en eau, en ergols, en vivres ou en matériel scientifique, il permettra d'emporter suivant les besoins jusqu'à 840 kg d'eau potable, 100 kg d'air, d'oxygène ou d'azote pour l'atmosphère de la station, 840 kg d'ergols pour son système de propulsion, 4.500 kg de charge utile, 4.700 kg de carburant pour son propre système de contrôle d'altitude et d'orbite.

Pendant sa mission - 6 mois - l'ATV sera utilisé pour le maintien de l'altitude de l'ISS, qui baisse régulièrement en raison du frottement de la station dans l'atmosphère résiduelle à 400 km. Il pourra rehausser cette orbite de quelque 30 km. En fin de mission, rempli de déchets, il sera dirigé vers les couches denses de l'atmosphère, où il plongera et se désintégrera. Construit pour l'Agence Spatiale Européenne (Esa) par Astrium Space Transportation, l'ATV est le premier vaisseau européen capable d'effectuer un rendez-vous dans l'espace, avec un amarrage automatisé.

Selon Astrium Space Transportation, "l'ATV est le véhicule spatial le plus novateur et le plus complexe jamais développé et construit en Europe", avec près de 1.600 techniciens et ingénieurs impliqués dans son développement au sein du consortium industriel. Celui-ci compte également Thales Alenia Space (Italie et France) et Oerlikon Space (Suisse).
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