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Dimanche 27 Avril 2008 à 00:00

Le satellite Giove-B a atteint son orbite, le projet Galileo avance

Giove-B, le second satellite-test de Galileo, a été tiré et a atteint son orbite avec succès dimanche, marquant un pas important pour le futur système de localisation européen après des années de déboires techniques et politiques.

Le satellite a été lancé par une fusée Soyouz à 04H16 locales dimanche (22H16 GMT samedi) depuis le cosmodrome de Baïkonour au Kazakhstan. Après un peu moins de quatre heures, Giove-B s'est séparé de son lanceur et a atteint son orbite à 23.200 kilomètres de la Terre, au terme d'une opération qualifiée de "succès" par Jean-Yves Le Gall, le président de Starstem, la société russo-européenne chargée du lancement.

Le satellite "a atteint son orbite nominale" et "les paramètres d'orbite sont excellents", s'est félicité Didier Faivre, chef du département navigation de l'Agence spatiale européenne (ESA). Giove-B a ensuite déployé ses panneaux solaires correctement, a ajouté M. Faivre. Le succès définitif de la mission, acquis au bout de plusieurs heures seulement, a été confirmé par Franco Bonacina, porte-parole de l'ESA.

Giove-B, un cube de 500 kg construit par Astrium (EADS) et Thales Alenia Space, va prendre le relais du premier satellite test de Galileo Giove-A, lancé en décembre 2005. Son lancement a pris plus d'un an de retard en raison d'un problème technique qui avait été identifié sur un calculateur de bord. Les deux Giove ne font pas partie de la constellation opérationnelle de trente satellites qui fera fonctionner Galileo mais servent à tester un certain nombre d'éléments techniques importants en vol.

Giove-B contient en particulier l'horloge atomique la plus précise jamais envoyée dans l'espace, avec une déperdition de moins d'une nano-seconde par jour. La précision est particulièrement importante pour un système de localisation, fondé sur le calcul du temps écoulé entre l'émission et la réception d'un signal. Galileo promet une localisation au mètre près, contre parfois une dizaine de mètres pour l'actuel GPS américain.

La mise en orbite de Giove-B va en outre permettre à l'Europe de conserver l'accès à une fréquence réservée pour Galileo auprès de l'Union internationale des télécommunications (UIT). Pour que Galileo fonctionne à l'horizon 2013 et puisse concurrencer le GPS, l'Europe doit désormais lancer les trente satellites opérationnels de la constellation. Les quatre premiers d'entre eux doivent être tirés au premier semestre de 2010, pour la phase dite de développement et de validation en orbite (IOV).

Ensuite doivent être lancés les 26 satellites supplémentaires qui permettront au système d'atteindre sa capacité opérationnelle complète (FOC). Le Parlement européen a donné mercredi le feu vert à la partie finale du projet, avec un financement de 3,4 milliards d'euros sur des fonds communautaires. Cette décision a été prise après l'échec d'un programme de co-financement par les industriels.

La Commission européenne et l'ESA vont désormais pouvoir lancer d'ici l'été les appels d'offres à l'industrie en vue de signer des contrats avant la fin de l'année. Pour le commissaire européen aux Transports Jacques Barrot, Galileo représente "un outil de souveraineté pour l'Europe" et marquera son "indépendance totale".
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