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Dimanche 22 Mars 2009 à 00:00

Discovery: début de la deuxième sortie dans l'espace

Deux astronautes de l'équipage de la navette spatiale américaine Discovery ont entamé samedi la deuxième sortie orbitale des trois prévues au cours de la mission, a annoncé la commentatrice de la télévision de la Nasa.

Les deux marcheurs de l'espace, Steve Swanson et Joseph Acaba - un ancien professeur de science du secondaire - sont sortis de la chambre de décompression de la Station spatiale internationale (ISS) à 16H51 GMT, onze minutes plus tard que l'horaire prévu, alors que la station survolait l'océan Pacifique à 354 kilomètres d'altitude. Cette deuxième sortie orbitale, qui doit durer six heures et trente minutes, doit permettre aux deux astronautes de préparer le retrait de deux batteries situées sur le segment P6 de l'ISS. Ces batteries seront remplacées lors de la prochaine mission en juin.

Les deux hommes doivent aussi installer une antenne GPS à l'extérieur du module japonais de l'ISS. Cette antenne doit permettre de guider un véhicule de transfert japonais qui entrera en service l'an prochain et servira à approvisionner en eau, nourriture et matériel scientifique le laboratoire nippon Kibo ainsi que le reste de l'ISS si nécessaire. Arrivé avec les six autres astronautes de la mission Discovery, Koichi Wakata, premier Japonais à demeurer à bord de l'ISS pendant une longue durée, doit y rester jusqu'en juin.

Vendredi, la quatrième et dernière antenne solaire à double aile de l'ISS avait été déployée avec succès. Une fois activée, cette antenne donnera à l'avant-poste orbital sa pleine capacité électrique, soit 120 kilowatts contre 90 actuellement, de quoi alimenter une quarantaine de maisons. L'ISS disposera ainsi de l'électricité nécessaire pour effectuer toutes les expériences scientifiques programmées par les laboratoires européen Columbus et japonais Kibo livrés à l'ISS en 2008.

La Station pourra aussi doubler son équipage permanent à partir de mai pour le faire passer de trois à six. Le vol de Discovery, reporté à cinq reprises, est le premier d'une navette spatiale américaine en 2009. Le dernier report du lancement du 11 au 15 mars a contraint la Nasa a réduire de 14 à 13 jours la durée du vol et d'éliminer la quatrième sortie orbitale afin que Discovery quitte l'ISS avant l'arrivée d'un vaisseau russe Soyouz.

Discovery est attendue en Floride samedi 28 mars à 17H42 GMT si les conditions météorologiques sont favorables. Au total, neuf vols sont encore prévus jusqu'en septembre 2010 pour achever la construction de l'ISS, effectuer la dernière mission d'entretien du télescope Hubble prévue en mai et faire des expériences scientifiques.
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