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Mercredi 17 Juin 2009 à 00:00

Une fuite d'hydrogène force le report en juillet du lancement d'Endeavour

La Nasa a dû reporter une deuxième fois en quatre jours le lancement de la navette Endeavour à cause d'une fuite d'hydrogène similaire à celles responsables de deux précédents reports, ce qui constitue un nouveau casse-tête pour l'agence spatiale.

"Nous avons décidé d'annuler la tentative de lancement d'Endeavour mission STS-127 à 01H55 (05H55 GMT), a indiqué un porte-parole de la Nasa, Mike Curie. La prochaine tentative de lancement aura lieu au plus tôt le 11 juillet, selon Allard Beutel, porte-parole du Centre spatial Kennedy. Pour juin la fenêtre de tir se referme le 21. Mais la Nasa avait écarté cette date car elle aurait du écourter la mission. Le lancement d'Endeavour vers la Station Spatiale Internationale (ISS) avec sept astronautes à bord, dont une Canadienne, était prévu avant l'aube à 05H40 (09H40 GMT).

Comme les fois précédentes, la fuite s'est produite lors du remplissage du réservoir externe avec près de deux millions de litres d'hydrogène (80%) et d'oxygène liquide à très basse température. Le remplissage avait aussi commencé avec trois heures de retard en raison d'un orage violent qui a touché le Centre spatial Kennedy. "Malgré leurs efforts, les ingénieurs n'ont pas été en mesure de réduire la fuite d'hydrogène liquide (très inflammable, ndlr) dans le système de remplissage au sol", a précisé ce porte-parole.

La fuite "se trouve au même endroit que celle qui avait provoqué l'annulation du lancement d'Endeavour samedi 13 juin", a indiqué Mike Curie. La même fuite avait déjà forcé la Nasa à renoncer à la première tentative de tir de Discovery en mars. Mais les équipes techniques avaient alors remplacé avec succès les pièces suspectes dont deux joints d'étanchéité avant de procéder à des tests. Ils ont procédé de la même manière avec Endeavour mais cette fois sans succès.

Mike Moses, un des responsables de l'équipe chargée de la mission, avait dit dimanche que l'origine de ces fuites n'a jamais été déterminée. Le vol d'Endeavour pour une mission de 16 jours a pour objectif de livrer et d'installer les derniers éléments du laboratoire japonais Kibo dont les deux modules pressurisés avaient été attachés à l'ISS en 2008 tout comme Columbus, le laboratoire européen. Les astronautes doivent notamment installer une plateforme permanente de 1,9 tonne sur Kibo qui servira de porche où seront effectuées des expérimentations dans le vide de l'espace.

Cinq sorties orbitales d'une durée totale de 32,5 heures sont programmées durant la mission. Endeavour emmènera aussi un nouveau membre d'équipage pour l'ISS, l'Américain Tim Kopra qui remplacera le Japonais Koichi Wakata. Ce dernier devra attendre au moins un mois de plus avant de revenir sur Terre. Avec le doublement de trois à six de l'équipage permanent de l'avant-poste orbital, il y aura 13 occupants pendant plus d'une semaine quand les astronautes d'Endeavour y débarqueront. L'ISS dont la construction a commencé il y a dix ans, n'aura jamais compté autant d'astronautes en même temps.

Après la mission Endeavour, il restera sept vols avant la mise en retraite des trois orbiteurs le 30 septembre 2010 alors que la Station spatiale internationale sera achevée. Le report du lancement d'Endeavour en juillet pourrait cependant affecter le calendrier des vols, selon des responsables de la Nasa. L'annulation des deux tentatives de décollage d'Endeavour a aussi repoussé de deux jours au moins le lancement des deux sondes lunaires LRO (Lunar Reconnaissance Orbiter) et LCROSS (Lunar Crater Observation and Sensing Satellite) prévue le 17 juin sur une fusée Atlas V depuis la base aérienne de Cap Canaveral.
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