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Dimanche 19 Juillet 2009 à 00:00

Von Braun: du V2 de l'Allemagne nazi à la Saturn 5 de la conquête de la Lune

Wernher von Braun, l'ingénieur d'origine allemande, père du missile V2 sous l'Allemagne nazie et de la fusée Saturn V du programme Apollo, a joué un rôle clé dans les succès spatiaux des Etats-Unis couronnés par la conquête de la Lune le 20 juillet 1969. Né en 1912, il a été "l'un des plus importants concepteurs et constructeurs de fusées et champion de l'exploration spatiale durant la période allant des années 30 aux années 70", écrit la Nasa, l'Agence spatiale américaine, sur son site internet. Devenu citoyen américain en 1955, il meurt en Virginie (est) près de Washington en 1977 d'un cancer du foie à 65 ans. Passionné dès son jeune âge par les vols spatiaux, il devient membre de l'Association allemande pour les voyages dans l'espace (Raumschiffahrt) en 1929 à l'âge de 17 ans.

Poursuivant son objectif de construire des fusées puissantes, il rejoint l'Armée allemande en 1932 pour travailler au développement de missiles balistiques. Il poursuit parallèlement ses études et obtient un doctorat en physique en 1934. Von Braun est bien connu pour avoir dirigé "the rocket team" (l'équipe des fusées) qui a mis au point le V2, le premier missile balistique, pour les nazis durant la Deuxième guerre mondiale, écrit la Nasa. Les V2 étaient produits dans l'usine de travail forcé de Nordhausen près du camp de concentration de Dora et les historiens continuent à évaluer quel rôle Von Braun jouait dans ces activités de production durant lesquels des milliers de travailleurs sont morts d'épuisement. La technologie des V2 a été utilisée par les premières fusées et missiles développés par les Etats-Unis et l'Union soviétique.

Les V2 étaient des missiles de 15 mètres de long, pesant 12 tonnes, dont la vitesse dépassait 5.000 km/heure et qui étaient dotés d'un moteur propulsé avec du carburant liquide. Ils transportaient une charge explosive de plus d'une tonne à 750 kilomètres. Les premiers V2 ont été utilisés en septembre 1944 contre Londres notamment. Comprenant début de 1945 que l'Allemagne avait perdu la guerre, Von Braun organise sa reddition auprès des autorités américaines avec 500 des meilleurs ingénieurs et chercheurs de son équipe avant que les forces alliées ne s'emparent du complexe où étaient produits les V2. Pendant quinze ans après la fin de la guerre, l'ingénieur allemand travaille, avec son équipe et des équipements transférés d'Allemagne aux Etats-Unis, pour le compte de l'armée américaine, en développant des missiles balistiques et construisant notamment le missile Jupiter dans les années 50 à l'arsenal Redstone près de Huntsville (Alabama, sud).

Il avait justifié le choix de se rendre aux Etats-Unis en déclarant: "les Anglais ne pouvaient pas nous payer, les Russes nous terrifiaient, alors nous nous sommes tournés vers les Américains". En 1960, le centre où il travaille est transféré de l'armée à la Nasa, qui vient tout juste d'être créée, et se voit confier la mission de construire les fusées géantes Saturn et notamment la Saturn V de la conquête de la Lune. Von Braun a aussi participé aux premiers programmes américains de vols habités Mercury et Gemini. En 1970, la direction de la Nasa lui demande de venir à Washington au siège pour diriger les efforts stratégiques de l'agence spatiale. En 1972, il décide de prendre sa retraite pour travailler dans le privé. Wernher von Braun, qui a fait l'objet de plusieurs ouvrages, est l'auteur d'un livre intitulé "Histoire de la technologie des fusées et du voyage spatial".
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