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Samedi 1 Février 2003 à 00:00

Columbia, "l'aînée" des navettes américaines

La navette spatiale Columbia, avec sept astronautes à bord, qui a disparu des écrans de la Nasa samedi durant sa rentrée dans l'atmosphère, est la plus ancienne de la flotte de l'agence spatiale américaine NASA.

Columbia a effectué son premier vol en orbite autour de la Terre en 1981, et effectuait depuis le 16 janvier son 28ème vol. Columbia avait été baptisée du nom du navire du capitaine américain Robert Gray, un sloop basé dans le Massachusetts qui, le 11 mai 1792, avait découvert une voie navigable au sud-est de la Colombie-Britannique (Canada). Le navire avait également été le premier bateau américain à faire le tour du monde. Le premier vaisseau "Columbia" était un sloop de Boston, dans le Massachusetts, commandé par Robert Gray, qui réussit à la fin du 19ème siècle la première navigation autour du globe par un Américain.

La première unité de la marine américaine à réaliser le tour de la Terre portait également ce nom, comme le module de commande d'Apollo 11, la première mission sur la lune. Depuis le début du programme des navettes, quatre "soeurs" ont rejoint Columbia au sein de la flotte de la NASA : Challenger en 1982, Discovery (1983), Atlantis (1985) et Endeavour en 1991 pour remplacer Challenger détruite en vol en 1986.

Depuis son premier vol, la navette spatiale a subi un grand nombre de transformation pour améliorer sa sécurité, sa puissance et ses capacités. L'explosion de Challenger avait obligé les responsables de la Nasa a réaliser quelque deux cents améliorations sur les autres navettes avant la reprise des vols en 1988.
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