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Mardi 11 Février 2003 à 00:00

La fusée Ariane-4: un lanceur modulaire

Ariane-4, qui doit effectuer mercredi son ultime vol avec le satellite Intelsat-907, aura été lancée 116 fois depuis son premier tir, le 15 juin 1988, et permis de placer sur orbite 157 satellites (sans compter quelques mini-satellites emportés en tant que charge auxiliaire et les cinq satellites perdus lors de trois échecs). Par rapport à Ariane-3 dont elle était dérivée, cette fusée à trois étages se distinguait des lanceurs précédents surtout par sa conception modulaire. Elle offrait notamment la possibilité d'adapter sa puissance par l'adjonction ou non de deux types de propulseurs d'appoint, à poudre et à ergols liquides, à la masse de la charge utile et de réduire ainsi le coût des vols. Ariane-4 était disponible en six versions, capables d'emporter des charges utiles géostationnaires de 1,9 à 4,2 tonnes et plus tard, suite à une série d'améliorations, de 2,1 à 4,8 tonnes : AR-40 (Ariane-4 sans fusée d'appoint), AR-42P (avec deux propulseurs auxiliaires à poudre), AR-44P (quatre fusées à poudre), AR-42L (deux propulseurs à liquide), AR-44LP (deux propulseurs à poudre et deux à liquide) et enfin AR-44L, la version la plus puissante grâce au concours de ses quatre fusées d'appoint à liquide. Grâce à ce système, la moitié des vols ont pu être effectués avec deux satellites embarqués simultanément. Au cours de sa carrière, Ariane-4 aura été un franc succès tant commercial (un satellite sur deux disponibles alors sur le marché des lancements allaient faire le voyage à bord de ce modèle) que technique. Sa réputation a juste été légèrement ternie par trois échecs, survenus respectivement en février 1990, en janvier puis en décembre 1994. Mais, depuis cette date, elle a enchaîné 73 succès consécutifs.
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