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Mercredi 3 Mai 2006 à 00:00

Ecrans plats: un brevet oublié du CEA commence à rapporter gros

Un brevet déposé en 1986 par les chercheurs du commissariat à l'énergie atomique (CEA) de Grenoble sur les écrans plats commence à rapporter gros, trois industriels japonais ayant déjà reconnu avoir utilisé le procédé protégé et décidé de prendre une licence.

Des discussions sont en cours avec d'autres fabricants et le CEA espère au total récolter quelques dizaines de millions de dollars sur ce brevet d'écrans plats, qui est en fin de vie (les brevets sont protégés pendant 20 ans). La marque japonaise Sharp a signé à la fin avril 2006 un accord à l'amiable avec le CEA, dont le montant n'a toutefois pas été révélé. Sharp reconnaît que la technique utilisée pour construire ses écrans plats à cristaux liquides avait bien été inventée à Grenoble et qu'elle était protégée par un brevet méritant rémunération, a indiqué mercredi à l'AFP un conseiller à la direction de la recherche et de valorisation, Pierre Darier.

Les marques japonaises Sanyo et Fujitsu avaient pour leur part signé un accord à l'amiable avec le CEA fin 2005, reconnaissant les droits du CEA à qui elles se sont engagées à verser "plusieurs millions de dollars". L'accord signé avec Sharp, fabricant plus important de ce type d'écrans, devrait rapporter plus, a assuré M. Darier. La recherche sur les écrans plats a démarré à Grenoble en 1975, le CNET (Centre national d'études des télécommunications) souhaitant que les chercheurs travaillent sur un minitel à écran plat. Les équipes privilégient une des trois technologies visant à construire les écrans plats, la "Verticaly aligned (VA)", qui sera adoptée dans les années 1995 par la majorité des fabricants.

Les chercheurs mettent au point un prototype performant qui résout un des gros problèmes des écrans à cristaux liquides, le fait qu'il faut être en face de l'écran pour voir car la vision en oblique est impossible, explique M. Darier. La nouvelle technique destinée à "compenser les effets optiques des cristaux liquides et élargir l'angle de vue" fait l'objet d'un brevet. Le CEA tente d'intéresser les industriels français au produit, notamment la Compagnie générale d'électricité (CGE) et Renault, sans succès. Seul un japonais fabriquant de jeux électroniques pour salle (Pachingko) prend une licence et, en 1992, les recherches du CEA sur les écrans plats sont arrêtés.

En 2002, le CEA s'aperçoit que son brevet est utilisé par de nombreux constructeurs d'écrans plats qui sont dorénavant tous installés en Asie. Ces industriels sont alors approchés pour trouver une solution à l'amiable. Cela vient de déboucher pour les trois constructeurs japonais. Pour les autres constructeurs, tous asiatiques, des procédures judiciaires sont en cours aux Etats-Unis, au Japon et en France.

Aux Etats-Unis, le CEA estime son préjudice à 70M EUR. Un procès devrait se dérouler à la fin 2006 dans le Delaware, Etat qui fait référence pour les procès en propriété industrielle, car il est considéré comme n'ayant pas d'intérêt partisan.
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