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Par Frédéric SCHMITT, le

Une énorme partie d'une fusée chinoise va retomber sur Terre de manière incontrôlée

Se déplaçant à 27 600 km/h, sans aucun contrôle, un bout de la fusée chinoise Longue Marche 5B pesant 20 tonnes va s'écraser sur Terre.

Cette fusée est le lanceur qui a permis de lancer Tianhe, le premier module de la future station spatiale chinoise. Ce qu'il reste du lanceur s'apprête a retomber sur Terre, potentiellement sur une zone habitée.

Visiblement, les ingénieurs de l'industrie spatiale chinoise ne se préoccupent pas vraiment de ces "détails". «Ce n'est potentiellement pas bon», a déclaré Jonathan McDowell, astrophysicien au Centre d'astrophysique de l'Université Harvard.

«La dernière fois qu'ils ont lancé une fusée Longue Marche 5B, ils se sont retrouvés avec de grandes et longues tiges de métal volant dans le ciel et endommageant plusieurs bâtiments en Côte d'Ivoire», a-t-il déclaré. «La plupart ont brûlé, mais il y avait ces énormes morceaux de métal qui ont touché le sol. Nous sommes très chanceux que personne n'ait été blessé. »

Depuis ce week-end, le reste de la fusée chuté de près de 80 km d'altitude et SpaceNews a rapporté que les observations au sol d'amateurs ont montré qu'il était en chute et qu'il n'était pas sous contrôle. Ceci, et sa très grande vélocité, rend impossible de prédire où il atterrira lorsque l'atmosphère de la Terre la fera finalement glisser vers le bas, bien que Jonathan McDowell ait déclaré que le résultat le plus probable est qu'il tombera dans la mer, car l'océan couvre environ 71% de la planète. Toutefois, certains morceaux de la fusée survivront à la rentrée dans l'atmosphère et pourraient causer «l'équivalent d'un petit accident d'avion dispersé sur 160 km». à prévenu McDowell.

Depuis 1990, aucun éléments de fusée ou de satellite de plus de 10 tonnes n'a été délibérément laissé en orbite pour rentrer sans contrôle dans l'atmosphère terrestre. On estime que le poids du morceau de la fusée Long March 5B en perdition est d'environ 21 tonnes.

« Ce qui est mauvais, c'est que c'est vraiment négligent de la part de la Chine. Les objets de plus de dix tonnes, nous ne les laissons pas tomber du ciel de manière délibérément incontrôlée », a déclaré McDowell.

L'objet devrait revenir sur Terre le 10 mai, à plus ou moins deux jours près. Il est possible de suivre sa trajectoire sur ce site.

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